Past Anterior

French past anterior
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Passé antérieur

The French past anterior is a literary tense, meaning that it’s reserved for formal, written French – mainly literature, but also history and journalism. It’s usually preceded by a conjunction: après que, aussitôt que, dès que, lorsque, quand.

The past anterior is equivalent to the past perfect / pluperfect used in spoken French, shown here (in parentheses).

Par exemple…

Je partis dès qu’il eut terminé.
(Je suis parti dès qu’il avait terminé.)
  I left as soon as he (had) finished.
Elle vivait en France après que son mari fut décédé.
(Elle vivait en France après que son mari était décédé.)
  She lived in France after her husband (had) passed away.

Because it’s literary, you don’t need to be able to conjugate the past anterior, but you should learn to recognize it, especially if you read classic French literature and poetry.

Past anterior conjugations

The past anterior is a compound verb form, which means its conjugation has two components:

  verb   conjugation
1. auxiliary (avoir or être)   passé simple
2. main verb   past participle

Par exemple…

avoir verb   être verb   pronominal verb
donner (to give)   sortir (to go out)   s’habiller (to get dressed)
j’eus donné   je fus sorti(e)   je me fus habillé(e)
tu eus donné   tu fus sorti(e)   tu te fus habillé(e)
il eut donné   il fut sorti   il se fut habillé
elle eut donné   elle fut sortie   elle se fut habillée
nous eûmes donné   nous fûmes sorti(e)s   nous nous fûmes habillé(e)s
vous eûtes donné   vous fûtes sorti(e)(s)   vous vous fûtes habillé(e)(s)
ils eurent donné   ils furent sortis   ils se furent habillés
elles eurent donné   elles furent sorties   elles se furent habillées

  Past participle agreement

As in all compound conjugations, the past participle in the past anterior may need to agree in gender and number with the word it modifies – learn more.

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