À la fois

À la fois
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Essential French Expression

Meaning at the same time, at once; at a time
Literally at the time
Register normal
Pronunciation [ah lah fwah]
IPA   [a la fwa]

Usage notes: Though it doesn’t—in fact, can’t—include the word même*, the French expression à la fois means "at the same time."

*You can’t say à la même fois, it just doesn’t make sense.

Par exemple…

Je ne peux pas étudier et te parler à la fois. I can’t study and talk to you at the same time.
Votre livre est fascinant et édifiant à la fois. Your book is fascinating and inspiring at the same time.
Il serait mieux de dîner tous à la fois. It would be better to all have dinner at the same time.

Synonyms and related expressions

  • avoir le don d’ubiquité – to be everywhere at once
  • se dédoubler – to be in two places at once
  • de manière simultanée – simultaneously
  • en même temps – at the same time*
  • ensemble – together
  • en simultané – simultaneous
  • mener ___ de front – to ___ at the same time
       mener plusieurs affaires de front – to run several businesses at the same time
       mener trois projets de front – to work on three projects at the same time

Expressions with à la fois

chasser deux lièvres à la fois, courir deux lièvres à la fois   to try to do two things at once (literally, "to chase/run after two hares at the same time")
deux ou trois à la fois   in twos and threes
Je ne peux pas tout faire à la fois !   I’ve only got one pair of hands! I can’t do everything!
Nul ne peut servir deux maîtres à la fois. (proverb)   You can’t serve two masters. (literally, "No one can serve two masters at the same time.")
On ne peut pas être à la fois au four et au moulin. (proverb)   You can’t be in two places at once. (literally, "You can’t be at the oven and the mill at the same time.")
tous à la fois, toutes à la fois   all at the same time

  Unlike all of the above, à la fois can also mean "(one) at a time."

Par exemple…

Il ne fait qu’une chose à la fois.   He only does one thing at a time.
Il faut nous concentrer sur une chose à la fois.   We need to concentrate on one thing at a time.

*Au même temps is not interchangeable with à la fois or these other synonyms – I’ll explain it in a future lesson.

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2 Responses

  1. supecoop 17 April 2015 / 15:03

    Can we say “au même temps” instead of “à la fois?” Do they mean the same thing? Thanks.

    • lkl 17 April 2015 / 15:37

      No, it’s not quite the same thing. I’ll do a lesson on au même temps soon.